UA Wilrijk bouwt in Edegem het grootste vaccinatiecomplex ter wereld

WILRIJK – In maart 2021 gaat de spade in de grond voor de bouw van Vaccinopolis, het hypermoderne testcentrum voor vaccinaties aan de Universiteit Antwerpen. Vanmiddag werden op Campus Drie Eiken in Wilrijk de plannen toegelicht.

Het unieke complex zal 30 bedden tellen. Er zullen zogeheten CHIM-studies worden uitgevoerd (Controlled Human Infection Models), waarbij gezonde proefpersonen, na toedienen van vaccin of placebo, het virus gaan ‘uitdagen’ door hen bloot te stellen aan een verzwakte versie van een bepaalde ziekteverwekker, of aan de oorspronkelijke ziekteverwekker van zodra een therapie beschikbaar is. De bouw van het vaccinatiecomplex is een echt huzarenstukje. Normaal doet men er tot zeven jaar over. Hier zal heel het proces welgeteld twaalf maanden duren. Het gebouw komt aan de Drie Eikenstraat in Edegem maar zal officieel wel tot de campus Drie Eiken Wilrijk behoren.

De federale regering investeert twintig miljoen euro in de oprichting van een Europese anti-infectie-eenheid, met gespecialiseerde infrastructuur in Antwerpen (UAntwerpen) en in Brussel (Université Libre de Bruxelles). Professor Pierre Van Damme (zie foto): ‘Dat stond al in het vorige regeerakkoord maar door de val van de regering belandde het in de ijskast. Gelukkig haalden (de toen nog) premier Sophie Wilmes (MR) en minister van volksgezondheid Maggie De Block (Open Vld) het daar vorige maand uit.’ Ook privépartners dragen hun steentje bij. Onder leiding van professor Arnaud Marchant (ULB) wordt in Brussel tegelijkertijd een hoogstaand immunologisch laboratorium gebouwd.

Van Damme: ‘Het complex zal bestaan uit een klinische testruimte, laboratoria, kantoren, consultatieruimtes en verblijfs- en ontspanningsfaciliteiten. Dat laat ons toe om vaccins in quarantainecondities te testen op maximaal 30 personen tegelijk. 25 jaar lang al werken we op deze universiteit rond vaccins. We voeren hier – en in het buitenland (Congo, Vietnam en Thaïland) – studies uit. Niemand had in januari gedacht dat ons land op dit moment zelf met een infectieziekte zou worden geconfronteerd.’

‘Wij hebben al ervaring met het Poliopolis-verhaal, waarbij 28 mensen een nieuw polio-vaccin uittesten. En met succes. Nog dit jaar zal men het gaan gebruiken in Afrika.’ Dit heeft Drie Eiken Wilrijk meteen op de wereldkaart gezet. Het vaccinatiecomplex dat er nu komt is uniek omdat elke testfase van een vaccin zal worden getest, tot en met de provocatie-fase. Er bestaan nu nog maar vijf andere centra in de wereld: twee in Engeland – onder meer in London waar het griepvaccin wordt getest – en in Oxford, en drie in de Verenigde Staten. Op de UA wil men breder gaan. Het wordt ook het grootste complex ter wereld.’

Of er ook testen op COVID-19 zullen gebeuren is twijfelachtig. ‘Janssen Pharmaceutica zit nu in een fase waarbij 60 000 vrijwilligers worden ingezet om het vaccin te testen. In Engeland wil men aan de provocatie-testen beginnen maar zoiets moet ook worden goedgekeurd door een ethische commissie. Zetten die het licht op groen en wordt er een vaccin gevonden, dan hoeven wij hier geen testen meer te organiseren. Er zijn echter genoeg andere vaccins die kunnen worden onderzocht. Ik noem alleen al maar het griepvaccin en de T-cel-immunotherapie, waarbij men kankercellen kan herkennen.’

Het consortium IMM/Unity zorgt voor het bouwproces van Vaccinopolis. Proof of the sum, Exilab, Abstract Architecten, burO Groen en Establis zijn verantwoordelijk voor het integrale ontwerp. De realisatie is in handen van Jansen Building Group, Jansen Cleanrooms en Cordeel. Imtech Belgium neemt samen met Jansen Cleanrooms vijftien lang het onderhoud voor haar rekening.

Edwin MARIËN