405 kilometer avontuurlijk natuurplezier in Balen, Meerhout, Mol en Geel

MOL – Hebben de kinderen genoeg van de zoveelste doordeweekse ‘coronawandeling’? Trek naar het Grote Netewoud. De moerassige broekbossen en metershoge zandduinen in Balen, Geel, Meerhout en Mol hebben een hoge ‘into the wild’ factor. Tien natuurgebieden en 405 kilometer knooppuntennetwerk creëren er avontuurlijk wandelplezier voor jong en oud. Met de gloednieuwe wandelkaart – inclusief suggestielussen en toeristische aanraders – maak je er een plezante trip of meerdaagse van.

Sinds 2020 werken Toerisme Provincie Antwerpen, Natuurpunt, Agentschap voor Natuur en Bos, de gemeenten Balen, Meerhout, Mol en de stad Geel samen om het Natuurpark Grote Netewoud verder te ontwikkelen. Wandelnetwerk Kempense Landduinen kreeg een flinke kwaliteitsinjectie, een uitbreiding én een voor de hand liggende nieuwe naam.

Wildernis in Vlaanderen? In de tien natuurgebieden langs de oevers van de Grote Nete vind je het zeker en vast. Het ene moment sta je bovenop een enorme zandduin. Even verderop houdt een vlonderpad je voeten droog. Vooral de moerassige broekbossen zijn bijzonder, typisch voor Vlaanderen maar zeldzaam in Europa. In de lente stap je door een frisgeel bloementapijt in het bos, in de zomer kleurt de heide purper. En met een beetje geluk spot je een bever, ijsvogel of zwarte ooievaar. Leuke pauzes? Lunchen op een picknickeiland, ravotten in de gigantische zandbak van de Kapucienenberg of even soezen in een hangmat. Het Bezoekerscentrum Grote Netewoud huist in de fraai opgeknapte watermolen van Meerhout. Kinderen kunnen er zich vuil maken op het Totterpad – volg de beversporen – en in de avontuurlijke speelnatuur.

Het wandelnetwerk Grote Netewoud breidde uit met maar liefst 53 kilometer. ,Dat resulteert onder meer in extra natuur zoals het Molderbroek, een nieuw traject rond Pakawi Park en vlotte verbindingen met het centrum van Mol en wandelnetwerk Ham in Limburg. De aansluiting in het noorden met wandelnetwerk Kempense Meren creëert een fantastisch wandelgebied.

Jan De Haes (N-VA), gedeputeerde voor toerisme: ‘Het ideale decor voor een nieuwe generatie wandelfans. Kinderen enthousiast maken voor wandelen en natuur? Met dit netwerk lukt dat moeiteloos. Zeker als je je trip combineert met de vele gezinsvriendelijke attracties in de buurt. Doorgewinterde stappers wagen zich graag aan de pittige tweedaagse staptocht door het Grote Netewoud. Met dit netwerk zetten we de reputatie van de Kempen als avontuurlijke wandelbestemming nog eens mooi in de verf. Stoer stappen met je vertrouwde bubbel: daarvoor trek je de komende maanden naar de Kempen.’

De bewegwijzering gebeurt met rechthoekige rood-witte borden met nummers. De paden zijn overwegend onverhard – niet geschikt voor kinderwagens of rolstoelen – en soms drassig. Je trekt het best laarzen of waterdichte schoenen aan. De kaart van het wandelnetwerk Grote Netewoud kost acht euro. Je haalt ze af bij de toeristische diensten van Balen, Geel, Meerhout en Mol of na afspraak via bc.grotenetewoud@natuurpunt.be bij het Bezoekerscentrum Grote Netewoud, Watermolen 7 in Meerhout. Je bestelt de wandelkaart online op www.kempen.be. Op diezelfde website vind je extra wandel-, bezoek- en logeertips. (EM / Foto Mie De Backer)